Quand les infirmières noires ont été reléguées pour s'occuper des prisonniers de guerre allemands

Quand les infirmières noires ont été reléguées pour s'occuper des prisonniers de guerre allemands


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Le 26 juillet 1948, le président Truman a signé un décret qui désagrégeait les forces armées américaines. L'acte était attendu depuis longtemps, en particulier pour les infirmières afro-américaines, qui venaient de servir pendant la Seconde Guerre mondiale.

Bien que les États-Unis aient été en guerre contre le régime raciste d'Hitler, la ségrégation de Jim Crow imprégnait la culture américaine et l'ensemble de l'armée, y compris l'US Army Nurse Corps. Les infirmières noires qui ont servi pendant la guerre se sont retrouvées dans l'un des deux endroits suivants : des bases séparées avec des soldats noirs ou des camps de prisonniers de guerre allemands.

Dans les bases séparées, les infirmières noires servaient dans des unités entièrement noires, vivaient dans des casernes « colorées », travaillaient dans des hôpitaux « colorés », mangeaient dans des salles à manger séparées et socialisaient dans des espaces séparés sur la base. En plus des installations séparées, les infirmières noires ont subi un traitement raciste de la part des résidents blancs de la ville, de leurs collègues officiers de l'armée blanche et même de prisonniers de guerre allemands.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, 371 683 prisonniers de guerre allemands ont été capturés en Europe et en Afrique du Nord, puis expédiés aux États-Unis et détenus dans plus de 600 camps à travers le pays.

Les prisonniers de guerre, selon les règles fixées par la Convention de Genève, pourraient être amenés à travailler pour la puissance détentrice. Et, avec des millions d'hommes américains servant dans l'armée, il y avait une pénurie importante de main-d'œuvre aux États-Unis. Les fermes, les conserveries, les usines et d'autres industries avaient besoin de prisonniers de guerre allemands comme travailleurs, et les infirmières de l'armée noire étaient massivement affectées aux camps de prisonniers de guerre.

Pour eux, la mission pourrait être profondément troublante. Des infirmières noires se sont portées volontaires pour servir les soldats américains blessés, pas l'ennemi. Il avait fallu des décennies aux infirmières noires pour être admises dans le corps des infirmières de l'armée américaine et se voir confier la tâche de s'occuper des soldats de l'armée d'Hitler ressemblait à une trahison.

Les interactions entre les prisonniers de guerre et les infirmières noires étaient en grande partie civilisées, mais il y a eu des cas signalés où les croyances nazies de supériorité raciale étaient pleinement affichées. Par exemple, au Camp Papago Park, à l'extérieur de Phoenix, un prisonnier de guerre allemand a déclaré qu'il détestait les Noirs devant une infirmière noire. Lorsque le commandant du camp n'a prononcé aucune sanction, l'infirmière a déposé une plainte, datée du 1er août 1944, auprès de la National Association of Colored Graduate Nurses : « C'est la pire insulte qu'un officier de l'armée devrait jamais avoir à subir. Je pense que c'est suffisamment insultant d'être ici pour prendre soin d'eux alors que nous nous sommes portés volontaires pour entrer dans l'armée pour soigner le personnel militaire... Tout cela nous rend très amers.

Bien avant la Seconde Guerre mondiale, les infirmières noires luttaient pour servir leur pays. Lorsque les États-Unis sont entrés dans la Première Guerre mondiale en 1917, des infirmières noires ont tenté de s'enrôler dans l'Army Nurse Corps, mais ont été rejetées en raison de leur couleur de peau. Quelques infirmières noires ont finalement servi, mais pas parce que l'Army Nurse Corps les a finalement acceptées. L'épidémie de grippe a décimé tant de milliers de personnes qu'une poignée d'infirmières afro-américaines ont été appelées à les aider.

Des décennies plus tard, après l'invasion de la Pologne par Hitler, les États-Unis ont lancé un programme intense de préparation à la guerre et l'Army Nurse Corps a élargi son processus de recrutement. Des milliers d'infirmières noires qui voulaient servir leur pays et gagner un revenu militaire régulier ont rempli des demandes et reçu la lettre suivante :

« Votre candidature au Corps des infirmières de l'armée ne peut pas être examinée favorablement car il n'y a aucune disposition dans les règlements de l'armée pour la nomination d'infirmières de couleur dans le corps. »

Bien que douloureux, l'avis de rejet était une évaluation honnête de la façon dont les infirmières noires étaient considérées. Les militaires qui ne les considéraient pas comme aptes à porter un uniforme d'infirmière de l'armée, malgré leur éducation et leur formation comparables à celles des infirmières blanches.

L'Association nationale des infirmières diplômées de couleur (NACGN), une organisation de défense des droits fondée en 1908 pour les infirmières autorisées noires, a contesté la lettre. Et avec la pression politique des groupes de défense des droits civiques et de la presse noire, 56 infirmières noires ont finalement été admises dans le US Army Nurse Corps en 1941, toutes envoyées dans des bases séparées dans le Sud.

Au fur et à mesure que la guerre progressait, le nombre d'infirmières noires autorisées à s'enrôler restait étonnamment faible. En 1944, seulement 300 femmes noires servaient dans l'ensemble du corps des infirmières de l'armée, contre 40 000 infirmières blanches. Beaucoup ont été relégués dans des camps de prisonniers de guerre allemands.

Servir dans les camps de prisonniers de guerre était considéré comme une affectation de second ordre et les camps étaient isolés et solitaires pour les infirmières noires. Ils étaient systématiquement exclus des réunions avec les officiers blancs et n'étaient pas invités à leurs fonctions sociales.

Il n'y avait pas non plus beaucoup de satisfaction au travail dans les hôpitaux de prisonniers de guerre. La plupart des prisonniers étaient en bonne santé, ce qui était une condition pour effectuer le voyage transatlantique vers l'Amérique, de sorte que les infirmières noires n'étaient pas utilisées à pleine capacité. Ils avaient des tâches d'infirmières au chevet typiques, mais il y avait rarement des cas critiques.

Pour les prisonniers de guerre allemands, du moins d'un point de vue social, ils s'en sortaient mieux que les infirmières noires. Les civils blancs et le personnel militaire étaient amicaux envers eux, un niveau de respect que les infirmières noires ne ressentaient pas avec régularité.

Lorsque les prisonniers allemands sont arrivés pour la première fois aux États-Unis, beaucoup ont été surpris par la ségrégation et le racisme en Amérique, selon Matthias Reiss, maître de conférences en histoire à l'Université d'Exeter, en Angleterre. Dans un dépôt de train au Texas, un groupe de soldats noirs s'est vu refuser l'accès à la salle à manger réservée aux Blancs, mais a vu à travers une fenêtre un groupe de prisonniers de guerre allemands et leurs gardes américains assis à une table ensemble, riant et mangeant.

Des milliers d'infirmières blanches avaient également des affectations au camp de prisonniers de guerre - elles le devaient - il y avait si peu de femmes noires dans le corps des infirmières de l'armée. Mais si une unité noire pouvait remplacer une blanche dans un camp, l'échange était effectué. Même au niveau international, une unité d'infirmières afro-américaines a été envoyée en Angleterre pour soigner les prisonniers de guerre allemands, pas les soldats américains.

Alors que la guerre entrait dans sa dernière année, le nombre de blessés américains avait grimpé en flèche. Il y avait même une menace d'un projet d'infirmière, sans aucune reconnaissance des 9 000 infirmières noires qui avaient postulé au Army Nurse Corps – et avaient été ignorées.

Le membre du Congrès Adam Clayton Powell Jr., le ministre charismatique de Harlem, a dénoncé le projet de loi, déclarant à la Chambre des représentants le 7 mars 1945 :

"Il est absolument incroyable que dans des moments comme ceux-ci, lorsque le monde va de l'avant, il y ait des leaders dans notre vie américaine qui reculent. Il est en outre incroyable que ces dirigeants soient devenus si aveuglément et déraisonnablement anti-américains qu'ils aient forcé nos hommes blessés à faire face à la tragédie de la mort plutôt que de permettre à des infirmières qualifiées d'aider parce que la peau de ces infirmières est d'une couleur différente.

Le recrutement des infirmières n'a jamais eu lieu et à la fin de la guerre, seules 500 infirmières noires ont servi sur 59 000, soit à peine 0,8% des États-Unis. 70 ans plus tard, depuis la déségrégation de l'armée, les infirmières afro-américaines représentent 17% du corps des infirmières de l'armée et l'actuel Surgeon General de l'armée américaine, le plus haut gradé médical, est le lieutenant-général Nadja West, la première femme noire à occuper ce poste.


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